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Quelle est l'origine des yeux bleus ?

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Musée de l'hommme
Nina Marchi, doctorante au Musée de l'Homme

La couleur bleue des yeux provient de l’absence d’un pigment appelé eumélanine à la surface de l’iris. Le plus vieil homme connu qui avait les yeux bleus vivait il y a environ 7 000 ans.

 

 

La couleur des yeux chez l'Homme, comme celle des cheveux et de la peau dépend de la quantité et de la répartition d'un pigment, l'eumélanine. Il existe une grande variation de couleurs d'yeux autour des 3 couleurs principales, bleue, verte et marron. Les yeux bleus ne contiennent pas d'eumélanine à la surface de l'iris de l'œil.

 

Au cours de notre vie, notre couleur d'yeux peut changer. Ainsi un bébé peut naître avec les yeux bleus et ne garder cette couleur que le temps nécessaire à la fabrication de la mélanine qui déterminera sa couleur définitive. La mélanine n'étant pas immortelle, sa quantité varie au cours de notre vie, et la teinte de nos yeux varie aussi légèrement.

 

La quantité et la répartition de la mélanine dans notre iris sont déterminées par de nombreux gènes. Un de ces gènes en particulier existe sous une version mutée, qui quand elle est transmise à l'enfant par son père et par sa mère, donne des yeux clairs (bleus ou verts). La combinaison des autres gènes conditionne la couleur bleue ou verte. Pour avoir les yeux bleus, il est nécessaire d'hériter de ses deux parents de la version mutée de ce gène et de la combinaison "yeux bleus" des autres gènes.

 

Tous les Européens aux yeux bleus ont hérité cette mutation d'un même ancêtre. Le plus vieil homme aux yeux bleus que l'on connaisse et qui portait cette mutation est l'homme de la Brana, grotte espagnole et est vieux de 7000 ans. Cette mutation était très répandue chez les chasseurs-cueilleurs de la fin du paléolithique/mésolithique. Sa fréquence a diminué en Europe avec l'arrivée des agriculteurs moyen-orientaux.

 

La persistance de cette mutation serait due ou bien au hasard, ou bien à de la sélection sexuelle (succès des premiers hommes/femmes aux yeux bleus), ou bien car associée au succès d'une peau claire par sélection environnementale (devenue avantageuse dans les milieux faiblement illuminés).

 

D'autres mutations pouvant causer les yeux bleus sont encore à étudier et découvrir.

 

Propos recueillis par Rémi Pin

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